1950년 이래 화학 물질 생산 50배 증가, 지구 허용 한계 이미 넘어서

인간은 통제할 수 있는 것보다 더 많은 플라스틱과 같은 새로운 물질 방출
문광주 기자
eco@ecomedia.co.kr | 2022-01-21 11:25:33
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오염 물질에 대한 지구 부하 한계 초과
인류는 통제할 수 있는 것보다 더 많은 플라스틱과 같은 새로운 물질 방출


인간은 현재 너무 많은 합성 물질을 방출해 지구 시스템의 안정성을 위협하고 있다. 즉, 지구행성이 감당할 수 있는 부하 한계가 초과됐다. 연구원들은 부하를 결정하는 데 사용할 수 있는 다양한 제어 변수를 결정한 후 이러한 결론에 도달했다. 다양한 화학 물질 외에도 플라스틱 폐기물은 특히 큰 문제다. 연구원들은 생산 및 방출에 대한 고정된 상한선을 주장한다. 

 

▲ 플라스틱 뿐만 아니라 오염 물질 및 기타 인공 물질도 지구와 그 시스템의 부하 한계를 초과했다. <출처=픽사베이>


인간이 환경에 너무 많은 영향을 끼쳐 연구자들은 우리 시대를 새로운 지질학적 시대인 인류세(Anthropocene)로 보고 있다. 이러한 인위적인 변화는 우리 행성의 자연적인 자기 조절 과정을 균형에서 벗어나게 할 수 있다. 이런 관점에서 지난 2009년에 과학자들은 인류의 안전한 활동 범위를 정의하기 위한 9개의 소위 지구의 한계를 정의했다.

이러한 한계에는 생지화학적 물질 순환 및 생물권 상태뿐 아니라 기후 변화, 생물 다양성 손실, 오존 구멍 및 해양 산성화가 포함된다. 이러한 한계 중 많은 부분이 이미 초과됐다. 아직 정량화되지 않은 또 다른 지구 한계는 새로운 물질이 환경으로 유입되는 것이다. 이러한 새로운 물질에는 플라스틱, 살충제, 산업용 화학 물질, 소비재의 화학 물질, 항생제 및 기타 의약품을 비롯한 다양한 화학제품이 포함된다.

한계는 어디인가

 

스톡홀름 환경 연구소(Stockholm Environment Institute)의 린 페르손(Linn Persson)이 이끄는 연구팀은 "이 지구 행성 한계는 다양한 물질이 있기 때문에 다른 한계와 다르다. 따라서 균일한 기록이 거의 불가능하다. 우리는 다른 종류의 제어 변수가 필요하다"고 말했다.

정밀하게 정량화된 한계 값은 개별 물질에 대해 설정할 수 있지만 현재 세계에 존재하는 약 35만 개의 다른 화학제품 전체에 대해서는 설정할 수 없기 때문에 Persson과 그녀의 동료는 보다 일반적인 기준인 새로운 제품의 생산과 출시 경향에 초점을 맞출 것을 제안했다. 즉 새로운 물질의 생산과 방출 경향이 환경에 미치는 원치 않는 영향을 말한다.

 

▲ 연구 개요도 (출처: 관련논문 Outside the Safe Operating Space of the Planetary Boundary for Novel Entities)

 

생산량 증가

 

“1950년 이래로 화학 물질 생산은 50배 증가했다. 이 수치는 2050년까지 다시 3배로 증가할 것으로 예상된다”고 스톡홀름 대학의 파트리치아 빌라루비아-고메즈(Patricia Villarubia-Gómez)가 말했다. 2000년에서 2015년 사이에 플라스틱 생산량만 79% 증가했다고 팀은 보고했다.

Villarubia-Gómez는 "사회가 새로운 화학 물질 및 기타 새로운 물질을 생산하고 환경에 방출하는 속도는 인간 활동을 위한 안전한 공간과 양립할 수 없다"고 말했다. 저자의 관점에서 위험을 평가할 수 있고, 문제를 통제할 수 있는 상태에서 오염 물질을 방출하는 것이 중요하다.

알려진 위험과 알려지지 않은 위험
 

많은 새로운 물질이 환경에 미치는 영향은 잘 알려져 있지 않다. 반면에 다른 물질들의 경우, 예를 들어 생산, 사용 또는 폐기물을 통해 환경에 남아 있는 독성이 있거나 자연 균형을 방해하기 때문에, 과학은 이미 다양한 방식으로 사람, 동물 및 식물에 부정적인 영향을 미친다는 것을 알고 있다.

“이러한 오염 물질 중 일부는 북극에서 남극에 이르기까지 전 세계적으로 발견되며 극도로 오래 잔류할 수 있다. 공동 저자인 베타니 카르니 알름로스(Bethanie Carney Almroth)는 생물다양성과 생지화학적 순환을 포함해 지구 시스템에 부정적인 영향을 미친다는 압도적인 증거를 가지고 있다. 이것은 특히 플라스틱에 적용된다.

생산 및 출시 제한
 

연구원들은 "위험 잠재력이 다른 더 많은 양의 새로운 물질의 생산 및 방출 증가는 안전 관련 평가 및 모니터링을 수행하는 사회의 능력을 초과한다"고 기술했다. 따라서 그들은 화학 물질의 생산 및 방출에 대한 고정 상한선의 도입과 더욱이 재활용에 더 중점을 둘 것을 지지한다.

"이는 우리가 재료와 제품을 수정해 재사용할 수 있고 낭비되지 않도록 해야 한다는 의미다. 우리는 화학 물질과 재활용할 수 있는 제품을 설계해야 하며, 환경의 전체 경로에 걸쳐 화학 물질의 안전성과 지속 가능성을 보장해야 한다. 지구 시스템을 훨씬 더 잘 확인해애 한다”고 Villarubia-Gómez는 말했다.

 

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