아메리카우는토끼, 온난화에 비교적 강하다?

황원희 기자
eco@ecomedia.co.kr | 2020-10-14 13:16:26
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[환경미디어= 황원희 기자] 애리조나 주립대학의 최근 연구에 따르면 아메리카우는토끼가 최근 지구온난화로 인한 멸종위기에서 점차 회복되고 있다고 밝혔다. 

 

▲아메리카우는토끼

아메리카우는토끼는 일명 새앙토끼라고도 불리우며 귀여운 외모로 피카추의 모델이기도 하다. 일부 연구에 의하면 기후변화로 인해 멸종 위험이 높다고 알려졌다. 이는 토끼의 먼 친척뻘 되는 동물로 일반적으로 산, 바위 등 선선한 곳에서 서식하는 특징이 있다. 우는토끼는 높은 온도에 민감하기 때문에 일부 연구진은 이 동물이 지구 온도가 상승함에 따라 멸종되기까지 더욱 높은 고도로 이동할 것으로 예측했다. 일부 과학자들은 이 작은 초식동물이 기후변화를 위한 탄광지대의 카나리아 역할을 한다고도 주장했다. 

 

애리조나 주립대의 명예교수 앤드류 스미스 박사는 맘마롤지(Mammalogy)에 게재된 논문에서 아메리카우는토끼가 이전의 연구에서 보였던 것보다 따듯한 기후에서 훨씬 탄력적인 모습을 보인다고 알렸다. 연구진은 기후변화가 지구상의 대다수 종의 생존에 심각한 위협이라는 점을 강조하면서도 아메리카우는토끼가 현재 눈에 띄게 잘 적응하고 있다고 믿는다고 밝혔다. 

 

스미스 박사는 50년 이상 아메리카우는토끼를 연구해왔으며 미국에서의 개체수가 캐나다 브리티시 컬럼비아와 앨버타에서 미국 북부 뉴멕시코에 이르기까지 건강하게 생존하고 있다는 사실을 발견했다고 말했다.

 

북미 주요 서부 산악지역의 잠재적 아메리카우는토끼 서식지 점유율은 균일하게 높은 것으로 밝혀졌다. 최근 조사에 의하면 점유율이 많은 것과 비점유율이 상대적으로 적은 곳을 차별하는 식별가능한 기후 신호가 없었다. 스미스는 이를 종의 강건성에 달려있다고 말했다. 

 

우는토끼의 멸종에 심각한 경종을 울린 대부분의 연구는 주로 그레이트 유역(Great Basin)에 있는 지리적 범위의 비교적 적은 수의 제한된 장소에 근거하고 있다고 말했다. 그러나 최근 대분지 내 3,250개 부지를 평가하는 우는토끼에 대한 종합적인 연구는 적절한 서식지의 73% 이상을 조사했다. 가장 중요한 것은 현재 우는토끼가 점유하고 있는 유적지와 더 이상 발견되지 않는 유적지는 비슷한 기후적 특징을 가지고 있다는 점이다.

 

스미스의 가장 흥미로운 발견은 우는토끼가 이전에 생각했던 것보다 훨씬 더 회복력이 뛰어나서 고온의 저경사지에서도 살아남을 수 있다는 것이다. 보디 캘리포니아 주립 역사공원, 모노 크레이터, 달 국립기념물과 보존의 크레이터, 용암층 국립기념물, 콜롬비아 강 협곡(모든 고온, 저층 경사지)은 우는토끼 개체군을 유지하며 적응력과 복원력을 보여준다. 우는토끼는 더운 낮 시간 동안 시원한 지하 경사면을 가진 서식지로 머물러 따뜻한 온도에 대처하고 야행성 활동으로 낮 시간의 활동은 다소 제한적이다. 

 

이는 일부 우는토끼 개체수가 멸종위기까지 처하지 않았다는 것을 의미하는 것은 아니며, 대부분의 우는토끼 개체군 손실 사례가 작고 고립된 서식지에서 발생했다고 지적한다.

 

스미스의 연구는 한 종의 보존 상태를 고려할 때 행동과 생태학의 모든 측면을 통합하는 것이 중요하다는 것을 강조하고 있다. 한 종이 멸종되고 있다는 것을 암시하기 전에 가능한 모든 데이터를 고려해야 한다고 강조한다. 아메리카우는토끼에게 이 자료는 결정적으로 멸종위기에 직면하기보다는 적어도 현재로서는 기후변화에 더 잘 견딜 수 있도록 적응하는 방식으로 그들의 행동을 변화시키고 있다는 것을 보여준다.

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